«En unos 3 billones de años, el universo estará completamente frío, ya no podrá generar vida»

El divulgador científico Félix Piriyu recorre en esta entrevista los últimos descubrimientos de la astrofísica, descubrimientos  que indician un posible fin de nuestro gran hogar.

Félix Piriyu posa con el telescopio que construyó.

En una entrevista ya lejana, alguien había preguntado a Albert Einstein si creía en la eternidad. «Sí, creo en la eternidad de los instantes…», había respondido distraídamente el entonces septuagenario científico alemán.

Jorge Luis Borges escribió alguna vez que eso que llamamos «eternidad, está prohibida a los  hombres».  Parece que ni siquiera el universo podría pretender esta cualidad, tal como nos recuerda en esta entrevista Félix Piriyu, haciéndose eco de las afirmaciones del cosmólogo Lawrence Klauss.

Analista de sistema de profesión, voraz lector de los conocimientos cosmológicos y apasionado divulgador científico en sus ratos de ocio (además de constructor de un telescopio), Piriyu narra a los lectores de E’a que los supuestos vacíos en el universo en realidad están cargados de materia y energía invisibles; que esa energía invisible está agrandando nuestro universo a una velocidad cada vez mayor. Piriyu cuenta también que este divertimento llamado cosmología no es otra cosa que una manera más de intentar respondernos las preguntas de siempre: ¿de dónde venimos y hacia dónde vamos en este universo que más tarde o más temprano nos devorará?

Félix, sé que sos un divulgador de la ciencia y un fuerte aficionado a la astrofísica. Y también sé que diseñaste tu propio telescopio. Contame sobre lo último.

Todo aficionado a la astronomía anhela contar con su propio telescopio. El drama se presenta cuando uno quiere adquirir uno de estos instrumentos en nuestro país. Aquí no hay representantes de marcas de telescopios y los pocos telescopios que se pueden encontrar tienen precios que están muy lejos del poder adquisitivo de la gente. En el año 2003, el planeta Marte iba a estar en su punto de mayor proximidad a la Tierra y los casquetes polares del planeta rojo serían visibles para los telescopios de los aficionados. Así que me fijé como objetivo hacerme de un telescopio para dicho evento. Como no tenía recursos económicos para comprar un telescopio, luego de investigar mucho, opté por construir uno. Y así construí un telescopio newtoniano de 200 mm de espejo primario y 1200 mm de distancia focal. El telescopio tiene una óptica de primera y logra definir imágenes asombrosas. Terminé de construir mi telescopio el día 14 de agosto de 2003, y el gran acercamiento de Marte fue trece días después; así que pude ver los casquetes marcianos sin ningún problema, con un telescopio hecho con mis propias manos.

Hay una investigación que, no hace mucho, comprobó y amplió lo que el astrónomo norteamericano Edwin Hubble ya había descubierto: que el universo se expande aceleradamente. No recuerdo quién o quiénes fueron los investigadores. ¿Eso cambió en algo la visión estructural que los astrofísicos tienen del universo?

Hubble descubrió que el universo no es estático, que más bien se expande, y esta expansión tiene una relación directa con la distancia. Las galaxias que están más lejos se alejan a mayor velocidad de las que están más cerca de nosotros. Hace 2 años el Nobel de física se adjudicó a un grupo de científicos que usaron supernovas para estimar la velocidad creciente de la expansión del universo. Lo que comprobaron estos expertos es que la expansión acelerada de todo el universo es un hecho. Ya sabíamos lo de la expansión. Lo que se ha confirmado es que la velocidad está aumentando. Los ganadores del Nobel de física de 2011 fueron Saul Perlmutter (Supernova Cosmology Project, LBNL y Universidad de California en Berkeley), Brian P. Schmidt (High-z Supernova Search Team, Universidad Nacional de Australia) y Adam G. Riess (High-z Supernova Search Team, Universidad de Johns Hopkins).

Los otros dos descubrimientos relativamente recientes son la existencia de una materia oscura y una energía oscura en el universo. Son nuevos componentes. Explicame con sencillez qué son y qué funciones cumplirían en la estructura del universo?

Según la teoría del big bang,  el universo está compuesto de 73% de energía oscura, 23% de materia oscura y sólo 4% de la materia común y corriente que todos conocemos. La energía y la materia oscuras se desprenden del modelo matemático que describe la teoría científica del big bang. Estos componentes aún no han sido detectados en los laboratorios, pero así como el big bang describe la materia común y corriente llamada materia bariónica, hay posibilidades de que esos componentes misteriosos y que forman la mayor parte del universo también existan.

Hay evidencia de la existencia de la materia oscura por sus efectos gravitacionales en los cúmulos de galaxias, o por la velocidad de rotación peculiar de algunas estrellas que giran en los bordes exteriores de las galaxias.

Con respecto a la energía oscura, la ciencia dice que probablemente sea la causante de la expansión acelerada del universo, expansión cuya velocidad aumenta con el tiempo. Así las cosas, la gravedad generada por la materia oscura, que es una fuerza atractiva, no será suficiente para frenar los efectos de la energía oscura.

Parece que, por llamarlo de alguna forma, existe una lucha entre materia oscura y energía oscura por el control del universo. ¿Cuál sería el destino del universo si se impone la energía oscura? 

Ambos elementos son componentes del universo. No diría yo que hay una competencia, más bien una manifestación de sus respectivos efectos. La energía oscura aparentemente está haciendo que la velocidad de expansión del universo aumente. La materia oscura no puede hacer nada con respecto a esto;  por lo tanto, se puede decir que en un futuro muy lejano, un futuro mayor que la actual edad del universo, las galaxias estarán tan alejadas unas de otras que serán galaxias islas. Cada una de estas galaxias no tendrá forma de detectar o saber de las otras galaxias, y el universo será tan frío que ni siquiera habrá evidencia de los restos del big bang, restos que llamamos fondo cósmico de microondas. Incluso puede ir mucho más lejos: podría ocurrir que los átomos mismos decaigan y todo esto que llamamos universo no sea más que un inmenso objeto frío y sin energía.

¿Y si la fuerza de la materia oscura se impone?

Aparentemente esto no ocurrirá, aunque tiempo atrás se pensaba en lo que los científicos llamaban el big crunch, un evento en el cual la cantidad de materia de nuestro universo era tal que podría frenar la expansión y que poco a poco lograría que el universo se contrajese hasta llegar a ser una singularidad. Una singularidad es un punto del espacio tiempo de tamaño infinitamente pequeño y de una densidad infinita. Dicho de otra forma, el universo volvería al punto inicial en el cual se inició. Pero de acuerdo a  lo que actualmente sabemos, el big crunch no ocurrirá.

Si la hipótesis de los astrofísicos es acertada, ¿En cuando tiempo puede morir este universo?

Esa pregunta podría tener varias respuestas. Te doy una: en palabras del cosmólogo Lawrence Krauss, en unos 3 billones de años, el universo estará completamente frío, ya no podrá generar energía y, por ende, vida. Un poco más cerca en el tiempo y en nuestro vecindario solar, podemos decir que en 1 millón de años, el sol aumentará de diámetro e irradiará más energía, lo que eventualmente significará el final de la Tierra; de ahí la importancia de la investigación científica en el área de la astronomía y sus ciencias afines. Debemos encontrar la manera de viajar por el espacio antes de que nuestra estrella colapse. Es la única manera de que nuestra especie sobreviva.

La pregunta entonces es: ¿cuando acabe este gran hogar, habrá otro big bang en algún momento para dar vida a otro universo o sería, a partir de ahí, la nada eterna? ¿Qué especulan  en la comunidad científica respecto de este asunto? 

Así como las condiciones iniciales se dieron para que nuestro universo surjiese, esas condiciones se dan desde un principio. Algunos de esos universos que se crean evolucionarán según sus propias leyes físicas; tal vez algunos de ellos lleguen a parecerse al que conocemos nosotros. Si existe la posibilidad de que algo ocurra, ocurrirá, sólo es cuestión de tiempo. O dicho de una mejor manera, sólo es cuestión de que exista el tiempo para que algo ocurra. Con respecto al final del universo, hay varias ideas; una de ellas es la Krauss que describimos un poco más arriba.

Podemos seguir diciendo, sobre la base de todo esto que hablamos, que el universo es infinito y eterno, ¿o no?

El universo tuvo un inicio hace unos 13.700 millones de años y de seguro tiene un borde o frontera, que, si bien cada vez está más lejos, delimita su extensión, en cuanto al tiempo que durará. Hasta ahora no hay nada que indique que en algún momento desaparecerá; por lo tanto, en el tiempo tal vez se extienda eternamente.

Una última pregunta: ¿qué te motiva pensar en algo como la cosmología, que para el común de los humanos está, aparentemente, tan alejada de la realidad cotidiana que vivimos?  

Al igual que muchos de mis colegas astrónomos aficionados, pienso que la astronomía es un muy buen camino para acercar a los niños y a los mayores a la ciencia, de tal forma que conozcan y entiendan la manera en que funciona nuestro universo. La semana pasada, el CEDIA finalizó con enorme éxito un taller de astronomía para niños. La participación y el conocimiento que tenían esos niños nos asombraron a todos. Una persona que lee sobre astronomía al poco rato ya se encuentra buscando datos sobre historia, matemáticas, biología, física; así que la astronomía es una excelente manera para que la gente eleve sus conocimientos y se sienta parte integral de este universo que habitamos. En cuanto a la cosmología, nos da una visión científica, una aproximación a la verdad científica sobre las preguntas que en algún momento nos hacemos todos: ¿de dónde venimos?, ¿qué somos  y hacia dónde se dirige todo esto? Ésas son preguntas interesantísimas que la cosmología trata de responder y que la gente que ama las ciencias aprecia sin duda alguna. Así que, simplificando la respuesta, podría decir que la motivación principal es el conocimiento y la gran satisfacción que uno siente al observar y al tratar de entender el universo que nos rodea.

Gracias.

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Correo de Félix Piriyu: fpsirus69@gmail.com

Fuentes para consultas sobre el tema:

https://www.youtube.com/watch?v=vUfWFgqfjig

https://www.youtube.com/watch?v=6HHE9cPWRV0

 

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